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¿Qué es la insuficiencia cardíaca?

Esta enfermedad crónica afecta a la capacidad de bombeo del corazón.

Qué es insuficiencia cardíaca - PIXOLOGICSTUDIO | Getty Images

La insuficiencia cardíaca, también denominada falla cardíaca, se produce cuandoel corazón no es capaz de bombear con suficiente presión la sangre hacia las arterias para satisfacer las necesidades de oxígeno y de nutrientes del organismo.

A pesar de ser un proceso que va empeorando lentamente, las personas que sufren esta enfermedad crónica pueden vivir muchos años, si siguen un control de la afección.

La insuficiencia cardíaca congestiva

Puede afectar a la parte derecha (insuficiencia cardíaca derecha) o la parte izquierda del corazón (insuficiencia cardíaca izquierda).

Esta reducción de la capacidad del corazón para mantener un rendimiento eficaz afecta de diferente manera a los órganos que no reciben la irrigación de sangre suficiente.

En los estadios más severos provoca una acumulación de líquidos en los pulmones.

La insuficiencia cardíaca eleva la presión interna del corazón, perjudicando su funcionamiento. Además, disminuye la cantidad de sangre expulsada por el corazón en cada latido.

Causas de la insuficiencia cardíaca

La insuficiencia cardíaca, más común en personas mayores, tiene muchas causas. Este síndrome puede ser consecuencia de cualquier enfermedad que afecte al corazón o los pulmones e interfiera en la circulación sanguínea, por lo que es importante identificar las causas que pueden producirla.

Entre las posibles causas destacan:

  • Enfermedades que afectan al músculo cardíaco, y  deterioran su capacidad de contracción y de bombeo, como la enfermedad coronaria (infarto o angina de pecho), lasarritmias y las taquicardias rápidas. También los procesos que reducen la cantidad de oxigeno en la sangre (resfriados severos, bronquitis, neumonías).
  • Hipertensión arterial de larga duración.
  • Miocardiopatía isquémica o valvular.
  • Diabetes.
  • Arritmias.
  • Insuficiencia respiratoria (en inglés).
  • Miocardiopatía dilatada.

Síntomas de la insuficiencia cardíaca

Los síntomas más frecuentes son:

  • Aumento de peso (súbito o lento y progresivo), debido a la acumulación de fluido en el abdomen, pies, tobillos y piernas.
  • Debilidad, cansancio.
  • Ahogo o dificultad para respirar que afecta a actividades diarias que implican un pequeño esfuerzo (como andar, subir escaleras…). Si el líquido va encharcando los pulmones aumenta la sensación de falta de aire en reposo, por lo que hay una necesidad de dormir casi sentado.
  • Fatiga muscular causada por la reducción del flujo sanguíneo, que también podrá afectar a los riñones.
  • Hinchazón de los tobillos (por retención de líquidos).
  • Taquicardia (ritmo muy rápido del corazón).

Si los síntomas empeoran, es necesario acudir al médico.

Diagnóstico de insuficiencia cardíaca

El médico deberá confirmar el diagnóstico, que la mayoría de las veces será clínico. Es decir, la persona afectada presentará nuevos síntomas o empeorará los que tenía. Para ello, el facultativo auscultará los pulmones para detectar si hay líquido, observará las venas del cuello hinchadas y profundizará en la historia clínica del paciente.

Para determinar el diagnóstico de insuficiencia cardíaca tu médico realizará una exploración física: te tomará la tensión arterial, te auscultará, y solicitará un examen de sangre (BNP, -en inglés-) para chequear el nivel de una hormona llamada BNP. Es posible que compruebe los niveles sanguíneos de azúcar y de colesterol, además de una prueba para conocer el nivel de oxígeno en sangre.

También se realizará un electrocardiograma para descartar una angina de pecho o uninfarto. El ecocardiograma es opcional. Más importante para estudiar el origen del proceso.

La insuficiencia cardíaca congestiva puede ser un síndrome agudo o crónico. Se distinguen diferentes niveles: leve, medio, severo y muy severo. Cada nivel incapacitará a la persona en mayor o menor grado.

Tratamiento de la insuficiencia cardíaca

Aunque no hay un tratamiento que cure la enfermedad se puede controlar, reduciendo así los episodios agudos. Para ello es importante que se traten los factores de riesgo cardiovascular.

  • Es muy relevante el control de líquidos, vigilando no beber más de lo que se orina.
  • Procurar no aumentar el peso.
  • Hacer ejercicio físico diario en la medida de sus posibilidades.
  • Seguir una dieta con poca sal, y cumplir el tratamiento recomendado.

Los fármacos más frecuentes para tratar la insuficiencia cardíaca son los diuréticos, que eliminan el exceso de líquido a través de los riñones y los hipotensores, así como un buen control de azúcar en sangre (inhibidores de la ECA, betabloqueantes, diuréticos, tiazidas, inotrópicos, entre otros..).

Entender la enfermedad, conocer los síntomas iniciales y corregirlos a tiempo es la mejor solución. Los problemas respiratorios pueden agravarlos. Hay que estar alerta y vigilarlos.

Solo en casos especiales están indicadas otras medidas, como la implantación demarcapasos, o de un desfibrilador en situaciones muy puntuales. Dependiendo del origen del proceso, en ocasiones muy raras, podría considerarse la necesidad de un trasplante.